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El casi fin del reloj mecánico

En las décadas de 1970 y 1980, Suiza sufrió la peor crisis económica de su historia. La llamada "crisis del cuarzo" afectó a toda la industria relojera y casi la pone de rodillas.

En 13 años, la crisis le costó el trabajo a alrededor de dos tercios de los empleados de la industria y alimentó grandes temores de supervivencia. Pero, ¿qué fue exactamente la crisis del cuarzo y cómo se salvó Suiza de la desaparición de su industria más valiosa?

Punto de partida

A principios del siglo XX y hasta bien entrada la Segunda Guerra Mundial, el 95 % de todos los relojes mecánicos vendidos en todo el mundo procedían de Suiza. Prácticamente no había competencia, y la ventaja técnica y artesanal era demasiado grande. 90.000 personas trabajaron directa o indirectamente para la industria relojera.

watch manufacture in the 1960s in switzerland

Calidad y precisión por encima de todo

El enfoque de toda la industria en ese momento era la precisión de los relojes. La precisión era el indicador de la calidad y por tanto del precio.

vintage ad of a swiss watch brand witch advertises the precision of their watches. arroun 1950

el disruptor

Seiko, un fabricante de relojes japonés, lanzó su primer reloj de pulsera de cuarzo disponible comercialmente, el "Astron", en 1969. Al mismo tiempo, la corporación desarrolló un enfoque de marketing completamente nuevo para sus artículos producidos industrialmente, concentrándose en la precisión en lugar de la artesanía y la integración vertical. “Cuarzo preciso”, una característica que los relojes económicos del Lejano Oriente dominaron con gran éxito.

first quarz watch in the world, Seiko Anstor

Suiza durmió durante más de 10 años

La arrogancia de los suizos no conoció límites para este cambio en el mercado. En lugar de enfrentarse a la crisis inminente, se aferraron al viejo concepto de la precisión de los movimientos mecánicos, creyéndose intocables. Sin embargo, dado que los movimientos japoneses eran mucho más precisos y podían producirse a una fracción del costo de los movimientos suizos, era solo cuestión de tiempo antes de que Swiss Made ya no tuviera mucho peso en el contexto de los relojes.

En los años 70, la crisis del cuarzo se generalizó cada vez más. Las empresas que habían estado en el negocio durante generaciones quebraron en filas. Toda la industria estaba en una profunda crisis de proporciones nunca vistas.

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Nicolás George Hayek

Los bancos suizos contrataron al consultor de gestión Nicolas George Hayek para investigar la situación aparentemente desesperada a principios de la década de 1980. Hayek, quien alguna vez se caracterizó por ser un soñador impaciente, ideó dos estrategias para superar esta crisis. Su plan era combinar las marcas de las dos principales empresas relojeras (ASUAG y SSIH) bajo una única y poderosa marca paraguas y crear una nueva línea de relojes que ofreciera calidad suiza a un precio asequible. Con Nicolas G. Hayek a la cabeza, el Grupo Swatch se fundó a través de un acuerdo bancario.

nicolas hayek founder of swatch in a office on the phone

El reloj de plástico que conquistó el mundo

Después de solo un breve período de investigación y desarrollo, Hayek incorporó movimientos de cuarzo y automáticos en cajas de plástico y lanzó relojes Swatch en los mercados internacionales en grandes cantidades. Siguió un audaz plan de marketing que nunca estuvo presente en el negocio de la relojería suiza. Los relojes Swatch se caracterizaban por su diseño plano, ligero, colorido y llamativo. Hayek eligió qué diseños se pusieron en producción. Los relojes Swatch competían directamente con los relojes japoneses en el rango de precio más bajo. Swatch se ha convertido en un accesorio icónico de la cultura pop en todo el mundo. Se restauró la etiqueta "Swiss made". Un golpe de genialidad, literalmente momentos antes de que la industria relojera suiza colapsara.

Haus der Kalistik-Swatch Jelly Green in Wohnzimmer

La pirámide de Hayek

El gran éxito de los relojes Swatch formó la base financiera para el renacimiento de las otrora grandes marcas tradicionales. Ellos sentaron las bases, con marcas de lujo como Longines y Omega marcando el centro y la cima del negocio. Nació la idea conocida como la pirámide de Hayek. Hoy, el Grupo Swatch también incluye las marcas Glashütte Original, Blancpain, Tissot, Certina y Hamilton. Nicolas G. Hayek falleció en 2010. Hoy, su hijo Nick Hayek dirige la empresa en Biel, Suiza.

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Jean‑Claude Biver

Hayek y los bancos no fueron los únicos responsables del rescate de la crisis del cuarzo. En 1982, Jean-Claude Biver, un joven gerente, compró los derechos de la marca herida Blancpain y se unió al equipo de Hayek. Con Blancpain y más tarde Zenith, Biver volvió a confiar en los relojes mecánicos de lujo y los promocionó como un mantra con los términos artesanía, tradición y eternidad.

El reloj fue y sigue siendo parte de la historia personal de Biver, por lo que tiene un propósito diferente al de un reloj. Esta es una mentalidad que sigue dando sus frutos hoy en día. Jean‑Claude Biver sigue trabajando en el negocio de relojes suizos como gerente. En la actualidad, Biver es presidente no ejecutivo de la división de relojes del conglomerado francés LVMH con las tres marcas de relojes Tag Heuer, Zenith y Hublot.

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